Un homme vivant au Vietnam affirme être un prisonnier de guerre disparu

Pendant la guerre du Vietnam, à la fin des années 1960 et au début des années 1970, des milliers de soldats ont combattu pour les États-Unis à une époque où le pays était divisé sur la question de la participation du pays au conflit. Beaucoup de ces soldats sont devenus des prisonniers de guerre (PG) et, malheureusement, on n’a jamais plus entendu parler d’eux.

L’un de ces soldats était le sergent-maître John Hartley Robertson. Il était présumé mort après avoir été capturé en 1975, mais on l’a retrouvé miraculeusement vivant en 2008 ! Mais le joyeux retour à la maison n’a pas été ce qu’il semblait…

En 2008, un missionnaire a entendu une étrange rumeur

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Photo: Tom Faunce and fellow soldiers
Photo: Tom Faunce and fellow soldiers

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‘Au printemps 2008, un missionnaire chrétien nommé Tom Faunce (qui était un vétéran du Vietnam) s’est rendu au Cambodge pour aider la population locale à creuser des puits. Il avait survécu à deux périodes de service, mais tous ceux avec qui il a servi pendant son séjour dans l’armée n’étaient pas aussi chanceux que lui. Faunce a été très affecté par la guerre et a tourné son énergie vers la religion et l’aide aux autres dans le monde.

Pendant une pause du projet de puits, Faunce a entendu une rumeur selon laquelle un ancien combattant américain du Vietnam avait survécu à l’écrasement d’un hélicoptère en 1968 et qu’il était toujours en vie. L’homme vivait apparemment au Laos.

Un mariage et un changement de nom

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Faunce a découvert que l’Américain était un béret vert très médaillé du nom de John Hartley Robertson. Robertson a été blessé après que son hélicoptère se soit écrasé et a été envoyé dans une prison de l’armée nord-vietnamienne. Pendant sa captivité, Robertson a épousé une infirmière qui s’est occupée de lui.

Une fois que Robertson s’est échappé de sa prison, il a volé la carte d’identité du mari décédé de l’infirmière et s’est échappé au Vietnam du Sud. Robertson a changé son nom en Dang Tan Ngoc. L’histoire semblait assez incroyable. Les soldats soumis à des situations stressantes peuvent se comporter de manière inhabituelle et prendre des décisions qu’ils ne prendraient peut-être pas dans des circonstances normales.

« Il n’est pas américain, il est vietnamien »

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Faunce avait besoin de rencontrer Robertson en personne afin de vérifier son histoire, alors il a décidé de se rendre chez lui. L’homme qu’il a rencontré était très mince, environ 1m80 de haut, et avait des cheveux gris clairsemés. Robertson a accueilli Faunce chez lui et l’a invité à entrer dans le salon. Robertson savait pourquoi Faunce venait le voir.

Il était agréable, mais sa femme n’était pas contente. Elle était choquée par le visiteur et criait en colère en vietnamien : " Il n’est pas américain. Il est vietnamien !" Robertson a pris sa femme à part, et quand ils sont revenus, elle a dit à Faunce pourquoi elle avait si peur.

Travail secret avec la CIA

Photo: Robertson (left) and Faunce
Photo: Robertson (left) and Faunce

L’épouse a révélé qu’elle craignait que sa famille en paie les conséquences si on découvrait qu’elle avait fait sortir Robertson clandestinement de prison tant d’années auparavant. Au cours des heures suivantes, Robertson s’est ouvert à Faunce et a parlé de son temps dans l’armée. Après avoir obtenu son diplôme d’études secondaires en Alabama, Robertson s’est joint aux Bérets verts.

Il a suivi une formation de parachutiste et, au milieu des années 1960, il a été recruté par la CIA dans un poste très secret et a aidé à bombarder le Nord-Vietnam. Robertson et d’autres ont travaillé avec l’agence au Laos et au Cambodge, exécutant des missions de reconnaissance sensibles de recherche et de destruction.

Mission malchanceuse

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Bien que Robertson ait été bon dans son travail, il n’a pas pu échapper au feu ennemi lorsqu’il a survolé la jungle sud-asiatique en hélicoptère en 1968. L’hélicoptère a été frappé et, lorsqu’il a commencé à s’incliner vers le sol, la plupart des soldats ont été éjectés. Robertson, cependant, est resté coincé à l’intérieur. Ceci lui a probablement sauvé la vie.

Il a survécu à l’écrasement, mais il n’était pas en bonne forme. Son corps meurtri et blessé a été transporté dans un hôpital vietnamien. C’est là qu’il a rencontré sa future femme. Puis Robertson a commencé le chapitre suivant de sa vie de fermier vietnamien dans la campagne du Laos.

Disparus et présumés morts

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Ceux qui avaient la malchance d’être capturés étaient souvent affamés, torturés et parfois tués par les Vietcongs. Lorsque la guerre a pris fin en 1975, de nombreux prisonniers de guerre ont été libérés. D’autres sont toujours portés disparus et présumés morts, notamment le sergent John Hartley Robertson, maître des bérets verts des Forces spéciales.

Robertson a affirmé qu’après son évasion, il a fait de son mieux pour survivre dans la jungle jusqu’à ce que celle-ci devienne un nouveau mode de vie.

La mémoire brumeuse de Robertson

Jorgensen a écrit, réalisé et produit le documentaire canadien Unclaimed de 2013 sur l’ancien béret vert des Forces spéciales. C’est Faunce qui a convaincu le cinéaste de réaliser le documentaire et d’aider Robertson à retrouver sa famille. Dans le film, Robertson parle d’avoir été abattu au-dessus du Laos lors d’une mission classifiée.

Il a expliqué qu’il vivait dans une cage de bambou dans la jungle vietnamienne et a affirmé avoir été torturé pendant plus d’un an avant d’être envoyé à l’hôpital. Ce qui est étrange, c’est que Robertson ne parlait que le vietnamien et ne se souvenait pas du nom de ses enfants ni de son propre anniversaire.

La disparition de Robertson

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Jorgensen s’est assuré d’avoir fait toutes les recherches possibles sur John Hartley Robertson avant de faire le film. Il a dit en 2014 : “J’ai fait beaucoup de recherches sur cette mission et sur l’organisation MACV-SOG que le Pentagone a mis en place en janvier 1964.

Ensuite, j’ai essayé de trouver tout ce que je pouvais sur cet homme disparu et ce que l’on savait sur lui. C’était vraiment un trou noir. Il a disparu ; il n’y a aucun dossier sur ce type. Il y a quelques déclarations de personnes qui étaient dans les airs ou au sol quand son hélicoptère s’est écrasé, assez minimes.”

Retour à la maison

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Lors de leur visite, Robertson a demandé à Faunce s’il savait ce qui était arrivé à sa famille au pays. Faunce n’a pas été en mesure de répondre à ses questions. Il a voulu aider M. Robertson et lui a demandé de se rendre à l’ambassade des États-Unis et de prendre ses empreintes digitales pour confirmer son identité.

Une fois que Robertson aurait prouvé qui il était, il serait en mesure de reprendre contact avec ses proches. Les choses ne se sont pas mises en place avant 2012, lorsqu’un cinéaste, Michael Jorgensen, lauréat d’un Emmy Award, a envoyé quelqu’un au Vietnam pour amener Robertson au Canada afin de retrouver sa sœur, qui avait hâte de revoir son frère disparu depuis près de 45 ans.

Réunion de famille

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Afin de retrouver son frère, la soeur de Robertson, Jean, son mari et sa fille Gail ont pris l’avion de leur maison de Tuscaloosa au Canada pour le voir. La dernière fois que Gail a vu son oncle, c’était à l’occasion de la fête de son 10e anniversaire. Robertson a été réuni avec sa famille le 17 décembre 2012. Il avait tellement de difficulté avec l’anglais qu’il avait besoin d’un traducteur pour l’aider à communiquer avec sa famille.

Pour ceux qui l’aimaient, Robertson semblait être une personne complètement différente. En fait, avant de voir sa famille, il y avait des doutes sur le fait qu’il était la personne qu’il prétendait être. Puis, les résultats des empreintes digitales sont revenus.

Résultats des empreintes digitales

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.C’est choquant, les empreintes digitales ne correspondent pas. On a supposé qu’il s’était trompé de nom et qu’il n’était pas vraiment John Hartley Robertson. Peut-être que c’était un autre soldat perdu depuis longtemps ? Il y avait très peu de preuves pour appuyer l’une ou l’autre de ces affirmations, alors on a supposé qu’il était le vrai Robertson. Faunce et Jorgensen ont décidé de tester sa crédibilité en reconnectant l’homme du Vietnam avec un de ses vieux copains des bérets verts, Ed Mahoney.

Mahoney était impatient de rencontrer Robertson après avoir appris qu’il était toujours vivant et qu’il avait survécu à l’écrasement de l’hélicoptère en 1968. Mais s’il semblait différent pour sa famille, le serait-il pour un camarade soldat ?

Test ADN

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Jorgensen a filmé leur rencontre dans un restaurant à Dong Nai. Quand ils se sont rencontrés, les deux hommes ont échangé un câlin gênant. Leur conversation a ensuite été traduite en anglais et en vietnamien pour qu’ils puissent se comprendre. Mahoney, qui a servi avec Robertson et le connaissait bien, croyait fermement que c’était John Hartley Robertson.

Cependant, les renseignements obtenus grâce aux empreintes digitales et l’étrange réunion de famille de Robertson ont incité la famille au Canada à vraiment découvrir si l’homme du Vietnam était celui qu’il prétendait être. Afin de découvrir la vérité, ils ont décidé de faire un test d’ADN.

La dure vérité

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Avant la première du film, Jorgensen a déclaré aux médias que la femme américaine de Robertson et ses deux enfants avaient d’abord accepté de faire un test ADN, mais avaient ensuite décidé de ne pas le faire. Bien qu’il semble un peu bizarre qu’ils n’aient pas voulu connaître la vérité, le cinéaste a expliqué : ” Quelqu’un m’a suggéré que c’est peut-être (parce que) les filles ne veulent pas savoir si c’est lui “.

“C’est un peu comme si, c’était une horrible guerre. C’était il y a longtemps. On veut juste que ça s’arrête… Je ne sais pas. Qu’est-ce qui vous pousserait à ne pas vouloir savoir si cette personne est votre père biologique ?”

Pas Robertson

Lorsque le documentaire a été diffusé, de nombreuses personnes, y compris la famille, s’étaient convaincues que l’homme du Vietnam était en fait Robertson. Ils ont refusé de faire un test d’ADN parce qu’ils voulaient croire que leur père, leur frère ou leur oncle bien-aimé était vivant. Mais la science ne ment pas, et quand les tests ADN sont revenus, ils ont prouvé que l’homme n’était pas celui qu’il prétendait être.

Avant que les résultats ne soient rendus publics, la nièce de Robertson, Gail Metcalf, fille de la seule sœur survivante de Robertson, Jean Robertson-Holley, a déclaré à propos de la situation : ” En fin de compte, même si le test d’ADN s’est révélé négatif, il a quand même été prouvé qu’il était américain. Ma mère ne croira jamais qu’il n’est pas son frère.”

La recherche de la vérité

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Un laboratoire médico-légal basé en Alabama a utilisé un échantillon du neveu de Robertson avec une tache de sang prélevée sur l’homme du Vietnam pour tester l’ADN. L’autre nièce de Robertson, Cyndi Hanna, a révélé sur son site Web GoFundMe qui a aidé à recueillir des fonds pour le test : “Nous avons reçu les résultats du test ADN [nucléaire], et malheureusement il n’y a pas eu de correspondance. C’est très décevant.”

Gail Metcalf a ajouté : “Comme ma mère l’a dit, nous voulons seulement bien agir envers mon oncle John, et si cela signifie explorer la possibilité que le gouvernement américain ait fait une erreur ou que l’homme qui prétend être mon oncle soit en fait un autre Américain perdu et ne sache pas qui il est, nous avons l’intention de chercher la vérité selon nos propres termes.”

Interférence du gouvernement

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Le gouvernement américain n’a pas aidé Jorgensen à trouver la vérité sur Robertson. Il l’a dit: « Le contact avec lequel j’ai travaillé au sein du gouvernement était très trompeur. Je pense qu’ils essayaient de nous éviter de faire cette histoire. Alors que nous étions sur le point de terminer le film, avant même que l’équipe de Tom ait trouvé la sœur de John – parce qu’ils avaient beaucoup de mal à trouver ses proches – le gouvernement nous avait dit qu’ils avaient obtenu des échantillons de sang d’un frère et d’une sœur et qu’ils faisaient des tests ADN.

C’était totalement faux, son frère était mort à ce moment-là et sa soeur n’a jamais été contactée par le gouvernement ».

Un grand jeu

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Juste un jour après la première du film de Jorgensen, on a rapporté que l’homme qui prétendait être Robertson était en réalité Dang Tan Ngoc, « un citoyen vietnamien de 76 ans d’origine française qui a la réputation de se faire passer pour des vétérans de l’armée américaine ».

On avait découvert un mémo d’un rapport de 2009 de la prison de guerre de la Défense / Bureau du Personnel Disparu sur Ngoc, qui dès 1982 avait prétendu être Robertson. On a dit que Ngoc s’était fait passer pour Robertson pendant des années avec « certains vétérans de la guerre du Vietnam disant qu’il aurait pu escroquer des groupes de vétérans de milliers de livres au cours des 30 dernières années ».

Une dent révèle plus d’indices

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Pendant le tournage de Unclaimed, l’homme qui se prétendait Robertson a retiré une de ses dents et l’a donnée à Faunce et aux cinéastes. Cela a permis de déterminer la composition génétique de l’homme. Lesley Chesson, scientifique principal de la société IsoForensics Inc. de Salt Lake City, a analysé la dent et a déclaré qu’il était ” très probable ” que la personne qui la possédait avait grandi aux États-Unis.

L’émail des dents contient des produits chimiques qui peuvent révéler de nombreuses choses, comme le climat et la géologie de la région où une personne a grandi. Ainsi, bien que l’homme n’ait pas été Robertson, il semblait qu’il était probablement américain.

Encore des questions

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Cependant, il n’est pas certain à 100 % que Ngoc soit américain après avoir testé une seule de ses dents. Un article a souligné que les résultats des isotopes de la dent correspondent également à d’autres parties du monde en plus des États-Unis. Si deux dents étaient testées, ce serait une meilleure indication qu’une personne a grandi dans une zone géographique particulière.

En ne testant qu’une seule dent, on ne peut pas éliminer la possibilité que l’individu ait bougé lorsqu’il était enfant. Il se peut que cette dent corresponde à un endroit aux États-Unis, mais qu’en est-il des autres dents ?

Le gouvernement

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On ne sait pas exactement qui est Ngoc, mais il semble que le gouvernement américain essaie de remanier ses ressources d’aide aux familles afin qu’elles puissent en apprendre davantage sur leurs proches. Jorgensen a déclaré : « Je pense que c’est toujours la position de repli du gouvernement, de nier et d’essayer de laisser faire plutôt que d’affronter les problèmes.

Mais comme vous pouvez le voir à la fin du film, peu après la projection du film au Festival Hot Docs de Toronto, le gouvernement a lancé une très vaste enquête sur ses propres ressources qu’il qualifie de » dysfonctionnelles, ineptes et potentiellement frauduleuses », et ce, pour plus de 83 000 cas depuis la Seconde Guerre mondiale. C’est choquant ».

L’incroyable histoire du prisonnier de guerre Dieter Dengler, aviateur de la marine américaine

Dieter Dengler était dans la marine américaine pendant la guerre du Vietnam. En 1966, Dengler a eu sa première mission, qui était top-secrète. Son avion a été abattu et il a été présumé mort ou capturé pendant six mois. Voici son histoire.

Dengler a grandi en Allemagne en temps de guerre, et c’est alors qu’il a eu sa première rencontre avec un avion allié. Il était avec son petit frère dans le grenier de sa maison lorsqu’il a regardé par la fenêtre pour voir un pilote de chasse allié tout près. Dengler se souvient de ce moment comme étant celui où il a su quelle était sa vocation. Adolescent, il a émigré en Amérique et s’est engagé comme pilote dans la marine américaine. Il a été placé sur un porte-avions pour le Vietnam. Le 1er février 1966, juste après son engagement, il a décollé du U.S.S. Ranger pour sa toute première mission.

Abattu par un avion ennemi

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Dengler était avec trois autres avions en mission. Après environ deux heures et demie de vol au-dessus du territoire ennemi, l’aile droite de Dengler a été abattue par l’aviation ennemie. Son avion est tombé en plein ciel et il s’est finalement écrasé dans une clairière. À l’impact, Dengler a été projeté à 100 pieds de l’avion et a perdu connaissance.

Après un certain temps, il s’est réveillé et s’est enfui dans la jungle. Il a passé deux jours dans la jungle, utilisant du bambou pour soutenir sa jambe gauche blessée. Il a rapidement été retrouvé par le Pathet Lao local, l’équivalent laotien du Viet Cong communiste.

Pris en prison et la torture commence

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Après sa capture, on l’a fait marcher dans la jungle sans tenir compte de sa jambe gauche. La nuit, on l’a attaché au sol en forme d’aigle pour l’empêcher de s’échapper. Son visage est devenu si enflé par les piqûres de moustiques qu’il pouvait à peine voir. À une occasion, Dengler a tenté de s’échapper et il a été découvert par un point d’eau voisin.

Il se souvient de ce moment où la véritable torture a commencé. Ils voulaient lui apprendre une leçon, alors ils l’ont pendu la tête en bas et lui ont couvert le visage de fourmis rouges mordantes jusqu’à ce qu’il tombe inconscient, et la nuit, ils l’ont mis dans un puits gelé de sorte que s’il s’endormait, il se noierait.

Les limites du patriotisme de Dengler

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Dans une tentative de briser encore plus son esprit, il a été traîné par des buffles d’eau à travers les villages alors que les gens se moquaient de lui et lui crachaient dessus et l’exhortaient à aller plus vite. Il a ensuite été envoyé à des fonctionnaires et on lui a demandé de signer un document condamnant les États-Unis.

Cependant, il se souvient que son grand-père avait refusé de voter pour Hitler en Allemagne, ce qui avait eu des conséquences, et Dengler avait donc refusé lui aussi. Dès sa réponse, la torture s’est intensifiée et des morceaux de bambou ont été placés sous ses ongles et ils ont criblé son corps de petites incisions pour que les blessures s’enveniment.

« Ils pensaient toujours à quelque chose de nouveau à me faire »

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Mais la torture ne s’est pas arrêtée là, au contraire, elle est devenue de plus en plus créative. Dengler se souvient qu’ils ont fait des tests pour voir ce qu’ils pouvaient faire pour repousser les limites. Un garde a attaché une corde autour du bras de Dengler, a glissé un morceau de bois entre son bras et la corde et l’a serrée ; son nerf se coupait contre son os, rendant sa main inutilisable pendant six mois.

Il a ensuite été remis au Vietcong le plus brutal qui a même coupé un des doigts de son propre soldat devant Dengler parce qu’il avait volé l’alliance de Dengler sans autorisation. C’est alors que Dengler a su qu’il ne fallait pas s’en prendre aux Viêt-congs.

Dengler arrive à sa nouvelle « maison »

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Après des semaines passées avec les Laotiens et maintenant aux mains du Viet Kong, Dengler est finalement arrivé à sa destination qui était un camp de prisonniers de guerre. Dengler était impatient d’y être, de sortir de la jungle, avec d’autres pilotes, espérons-le, et même d’avoir la possibilité d’être traité avec un peu d’humanité.

Cependant, ce qu’il a vu en entrant dans le camp était bien pire que tout ce qu’il aurait pu imaginer. À son arrivée, la première chose qu’il a vue, c’est un soldat qui trébuchait, tenant ses intestins dans ses mains.

Dengler rencontre ses nouveaux meilleurs amis

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Il y avait six autres captifs au camp. Quatre Thaïlandais et deux compatriotes américains nommés Duane Martin et Eugene DeBruin. Un des Américains n’avait pas de dents et une horrible infection dans la bouche après avoir supplié les autres de lui arracher les dents avec un clou rouillé et une pierre pour soulager le minou dans ses gencives.

Dengler a appris que les six étaient là depuis deux ans et demi et qu’il ne serait pas différent d’eux s’il ne sortait pas du camp.

La situation a empiré

Avec le temps, les tensions ont commencé à s’accroître entre les prisonniers, à mesure que leurs conditions et leurs blessures s’aggravaient et qu’ils commençaient à manquer de nourriture. Le groupe n’a reçu qu’une poignée de riz à partager entre eux, qu’ils ont dû diviser et conserver à parts égales. Cependant, la tactique la plus importante était qu’ils restent ensemble car ils étaient condamnés s’ils commençaient à se battre entre eux.

En plus du riz, on leur donnait de l’herbe provenant de l’estomac d’un cerf, tandis que les gardes mangeaient la viande devant eux. De temps en temps, ils trouvaient des serpents dans les latrines pour manger ou des rats qu’ils chassaient à la lance dans leur hutte.

Nuits horribles dans le camp

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La nuit a apporté une toute nouvelle série d’horreurs pour Dengler et ses compagnons de cellule. Dans leur hutte, les hommes étaient menottés ensemble et leurs pieds étaient enfermés dans des blocs de bois de style médiéval. Ils étaient également tous atteints de dysenterie chronique et n’avaient pas le droit de se lever et d’aller aux toilettes, ce qui signifiait qu’ils passaient la majorité de leurs nuits à dormir dans leurs propres excréments, ainsi que dans ceux des autres prisonniers.

Cela ne faisait qu’aggraver leurs infections et pesait sur leur moral. Il est presque inimaginable de penser que quiconque, même les prisonniers de guerre, a été traité de cette façon.

Un plan d’exécution entendu

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Ces atrocités ont continué pendant plusieurs mois. Pendant ce temps, les prisonniers ont élaboré un plan méticuleux pour s’échapper en dressant la carte du camp, en chronométrant les gardes et en apprenant où les armes étaient gardées. Ils ont fait mémoriser tous les détails de la routine du camp, jusqu’à la dernière seconde. Une nuit, un des prisonniers thaïlandais a entendu les gardes parler.

Les gardes discutaient du fait qu’ils étaient eux aussi affamés et qu’ils voulaient retourner dans leur propre village. Ils allaient donc faire marcher les prisonniers dans la jungle et les exécuter en disant qu’ils essayaient de s’échapper. Les prisonniers savaient que c’était le moment de concrétiser leur plan.

Le plan

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Le groupe savait que le meilleur moment pour s’échapper était au moment où les gardes déposaient leurs armes vers 16 heures pour prendre leur repas du soir. Tout le processus prenait aux gardes un total de deux minutes et demie. Cela signifiait que c’était tout le temps dont disposaient les prisonniers pour s’échapper de leur hutte, voler les fusils et prendre le contrôle du camp sans tirer un seul coup de feu.

Chaque prisonnier avait une tâche qui lui était assignée et qui devait être exécutée correctement pour que le plan fonctionne. Des semaines auparavant, le groupe avait réussi à desserrer un poteau de soutien pour s’échapper aussi de l’abri, de sorte que tout était en place. Après quelques soirées à annuler l’évasion, le moment est enfin arrivé.

L’évasion

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Le 29 juin 1966, le groupe a attendu jusqu’à la seconde exacte où il était temps de mettre en place son plan. Dieter a desserré les poteaux de la hutte et est sorti par l’ouverture. Il se sont rendus à la tente de garde et ont réussi à mettre la main sur trois mitrailleuses qu’il a emportées avec quelques chargeurs supplémentaires. Pendant que tous les autres faisaient leurs mouvements calculés autour du camp, les gardes se sont rendu compte que quelque chose n’allait pas.

Ils se sont tous mis à se bousculer et l’un d’eux a même tiré sur Dengler. Dengler a réussi à tuer cinq gardes tandis qu’un autre s’est enfui. Maintenant, ils devaient abandonner leur plan d’évasion silencieuse et s’emparer de toutes les provisions qu’ils pouvaient et courir dans la jungle.

La trahison et un dernier adieu

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Les Thaïlandais avaient pris presque tout l’équipement qui devait être partagé, y compris les bottes de Dengler et de Duane ainsi que les moustiquaires, et s’étaient enfuis ensemble. Gene, un des autres Américains a refusé de s’enfuir avec Dengler et Duane afin de rester avec son ami thaïlandais malade Y.C, avec qui Gene a développé une relation pendant leur emprisonnement.

Duane et Dengler ont ensuite fait leurs adieux, laissant Gene avec une mitraillette. Dengler et Duane se sont ensuite dirigés vers l’ouest en direction de la Thaïlande et peu après, ils étaient complètement perdus.

Dengler et Duane contre la jungle

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Pieds nus, malades, ensanglantés et épuisés, les deux hommes ont couru dans la jungle. Ils ont trouvé la semelle d’une vieille chaussure de tennis et ont décidé de la porter en échange d’un peu de répit dans leur douleur. Finalement, ils ont trouvé une rivière qui, ils le savaient, se jetterait dans le Mékong, puis à la frontière de la Thaïlande où ils seraient enfin en sécurité.

Ils ont construit un radeau et se sont battus contre le fleuve tout en se cachant de leurs poursuivants. Le matin, ils étaient à la fois faibles et couverts de boue et de sangsues.

Une rencontre pas si accueillante

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.Après leur nuit sur le fleuve, les deux hommes ont atteint la rive du fleuve et étaient si épuisés qu’ils pouvaient à peine ramper hors de l’eau. Lorsqu’ils ont atteint le sommet de la crête surplombant l’eau, ils sont tombés sur une colonie.

Cependant, les villageois n’étaient pas aussi excités de les voir que Duane et Dengler. Les deux étaient entourés de villageois alors qu’ils suppliaient pour de l’aide. L’un des villageois tenant une machette a coupé la jambe de Duane, le blessant grièvement. Il a alors balancé la machette de nouveau et l’a décapité.

La dernière étape

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Dengler s’est penché, a saisi la seule semelle de caoutchouc du pied de Duane et a couru, sans vraiment se soucier de savoir s’il vivait ou mourait. il a été suivi par une hallucination d’un ours qui, selon lui, lui a donné la force de continuer. Il était essentiellement un cadavre ambulant qui avait trébuché dans la jungle, en proie à des hallucinations et au bord de la mort.

Il se souvient que ce moment a été l’un des plus difficiles de toute son épreuve. Cinq jours après la mort de Duane, le 20 juillet 1966, Dengler a entendu un avion américain au-dessus de sa tête.

Enfin secouru

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Avec le dernier de ses forces, il a agité la partie d’un parachute-fusée qu’il avait trouvée et a été repéré par le colonel Deatrick, qui a failli ne pas s’arrêter pour Dengler, pensant qu’il s’agissait d’une embuscade. Il a même reçu l’ordre de la Force aérienne de ne pas s’arrêter pour lui parce qu’ils pensaient que le pire était passé.

Cependant, Deatrick se rappelle qu’il ne pouvait pas simplement s’envoler et qu’il a plutôt fait confiance à son instinct et a fini par sauver Dengler. Sur les sept qui se sont échappés, il a été le seul à survivre.

En sécurité, mais marqué à jamais

Il a ensuite été conduit à l’hôpital de Da Nang au Vietnam où il a été interrogé par la CIA. Cependant, ses compagnons de l’air sont venus le faire sortir clandestinement et l’ont emmené à bord de son porte-avions pour lui réserver un accueil chaleureux. Cependant, il a été tourmenté par des terreurs et a dû dormir dans le cockpit de l’avion entouré d’oreillers où il se sentait en sécurité.

Bien qu’il ait fini par se remettre de ses blessures physiques, il a été marqué à jamais par ses expériences sur le plan émotionnel. Il a passé une autre année dans la Marine et, lorsque son temps a été écoulé, il s’est retiré de la Marine et est devenu pilote d’essai civil.

Vers l’avenir

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En 1977, alors qu’il était en congé de Trans World Airlines, il est retourné au Laos. Ici, il a été rencontré comme une célébrité du Pathet Laos. On l’a même emmené au camp d’où il s’était échappé et il a été surpris d’apprendre que lui et Duane n’avaient fait qu’un kilomètre et demi du camp alors qu’il semblait être à des kilomètres et des kilomètres de là.

Il a continué à aimer les avions et a été pilote jusqu’à sa mort. En 2000, il a été intronisé dans le programme de rassemblement des aigles et a raconté son histoire d’évasion à de jeunes officiers militaires.

Vie ultérieure et mort

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Dengler a vécu le reste de sa vie dans les collines de San Francisco. Il s’est marié trois fois et on a fini par lui diagnostiquer une SLA, un trouble neurologique. Le 7 février 2001, il a fait rouler son fauteuil roulant de sa maison jusqu’à une caserne de pompiers où il s’est tué. Il a été enterré avec tous les honneurs militaires au Arlington National Cemetary.

Ici, un escadron de F14 a survolé sa tombe afin de rendre un dernier hommage à son service, ainsi qu’à sa remarquable escapade de retour aux États-Unis, et à sa liberté.